Qu'est-ce qu'un bento ? Objet traditionnel japonais

Vous êtes-vous déjà demandé ce qu’est un bento et à quoi il sert ? Ou peut-être que vous l’utilisez déjà et que vous vous intéressez à l’histoire et aux origines de cette boîte repas ?

Dans tous les cas, nous sommes là pour vous apporter toutes les informations que vous pourriez rechercher au sujet de cette boîte à repas d’origine japonaise. Eh oui, chez Bee Lunch, on l’adore !

Le bento désigne un repas que l’on consomme à l’extérieur de chez soi, servi dans un coffret compartimenté. Cette lunchbox traditionnelle japonaise incite aux repas sains et équilibrés en toutes circonstances ! Elle permet d’accueillir différentes préparations culinaires et de transporter facilement son repas, sans l’abîmer.

Dans cet article :

  • On vous explique ce qu’est un bento et à quoi cela sert au quotidien.
  • On revient sur les grandes lignes de son histoire et sur son importance dans la culture nippone.
  • On vous explique les différents types de bentos au Japon et ailleurs.
  • On fait le point sur ses avantages avant de vous donner quelques conseils pour bien le choisir et le garnir !

Dites adieu aux tupperwares monotones et impersonnels avec cette lunchbox japonaise originale et pratique !

Plongeons ensemble dans l’univers du bento...

Qu’est-ce qu’un bento ?

Symbole du pique-nique par excellence, le bento nous vient tout droit du Japon. Là-bas, la tradition de compartimenter sa nourriture dans une boîte pour la transporter ne date pas d’hier ! C’est au Moyen-Age que cette pratique est apparue, autour du 12e siècle. Mais on était alors loin de la forme actuelle du bento… Voyons un peu son utilité et son évolution au cours de l’histoire !

Bento japonais

À quoi sert un bento ?

En japonais, le terme « bento » désigne une petite boîte à repas, compartimentée et dotée d’un ou plusieurs étages. Ainsi, elle est conçue pour accueillir provisoirement de la nourriture à déguster plus tard dans la journée.

Au Japon, la composition d’un bento est faite de manière à être équilibrée et savoureuse. Elle est largement utilisée par les adultes qui les emportent pour leur journée au travail, mais également par les écoliers et les étudiants pour leur pause déjeuner. Extrêmement répandues dans leur pays d’origine, elles peuvent désigner des boîtes jetables (des plateaux repas tout préparés dans des barquettes jetables) ou des jolies boîtes réutilisables avec des plats faits maison. On peut alors s’en servir comme une boîte à repas classique avec les aliments de son choix.

Chez nous, lorsqu’on parle de bento, on pense à une jolie boîte colorée, souvent agrémentée de motifs fleuris, en bois, en inox ou en plastique. Mais les premières boîtes étaient loin de ressembler à celles que l’on connaît ! Eh non, les ancêtres des boîtes à bento étaient beaucoup plus rustiques autrefois.

L’origine de cette tradition japonaise

Alors, c’est quoi un bento à la base ? À l’origine, il se composait uniquement de riz et de poisson séché enveloppés simplement dans un sac ou des feuilles. Il était surtout utilisé par les travailleurs, principalement des hommes. Le mot « bento » ne qualifiait donc pas la boîte à proprement parler comme aujourd’hui, mais plutôt « le repas à emporter » de façon générale. Par ailleurs, le concept serait à l’origine chinois, mais il aurait été « japonisé » par la suite en prenant le nom de « bento ».

Bento avec riz

Au cours de l’histoire japonaise, cette tradition plutôt populaire s’est finalement fait une place jusque dans les rangs les plus élevés de la société japonaise. À l’époque d’Edo, le bento est devenu le repas pratique du voyageur et un must pour les excursions en plein air, les dégustations de thé dans les jardins, le théâtre…

Cette boîte à repas fut notamment associée à des événements particuliers, comme le Hanami (pique-nique sous les cerisiers en fleurs), le Hina matsuri (fête des poupées, consacrée aux petites filles), ou à l’entracte lors de spectacles théâtraux. L'esthétisme de ce repas à emporter est alors devenu beaucoup plus raffiné et souvent servi dans des boîtes en bois laqué.

Plus tard encore, la pratique du repas à emporter s’est répandue plus largement pour atteindre toutes les strates de la société japonaise. Des classiques onigiris (boulettes de riz enveloppées d’algues nori) présentés dans des feuilles de bambou, aux repas plus complexes, le bento devient incontournable !

Et puis dans la seconde moitié du 19e siècle, l’ekiben fait son apparition. Qu’est-ce qu’un bento ekiben ? Ce mot provient de la combinaison des mots « eki » qui signifie « gares » et « bento ». Le train, moyen de transport récent et très prisé à cette époque, donne un coup de boost aux bentos que les Japonais préparent eux-mêmes en amont du trajet ou achètent tout préparés à la gare.

À l’école, les enfants aussi emportent leurs repas préparés. Bref, le bento fait partie du quotidien des Japonais. On en trouve alors sous toutes les formes et pour tous les budgets. Le concept est donc rapidement utilisé par l’ensemble des classes sociales du pays, mais le contenu, lui, varie selon le statut des personnes.

Et puis au 20e siècle, la guerre et la pénurie alimentaire marquent le déclin de son succès. Le développement des cantines scolaires remplace aussi les déjeuners faits maison. Le bento ne réapparaît donc que dans les années 80 avec l’émergence du micro-ondes et de la restauration rapide.

Aujourd’hui, les boîtes à bento japonaises sont riches et variées. Leur contenu dépend désormais du goût et des envies de chacun puisque leur composition en bois, en plastique ou en inox leur permet de contenir toutes sortes d’aliments.

Bento avec fruits et légumes

La symbolique autour de cet objet traditionnel

Voyons plus précisément ce qu’est un bento au Japon ! Là-bas, ce n’est pas seulement une boîte contenant un repas, non, c’est tout un art ! Lorsque les bentos se sont popularisés, ils symbolisaient particulièrement bien le rôle important de la mère et de l’épouse japonaise dont la vocation était principalement de s’occuper de sa famille. C’est d’ailleurs encore le cas dans de nombreux foyers.

Plus qu’un repas banal, le bento est considéré comme un repas complet traditionnellement préparé avec soin et amour par la mère japonaise pour son mari et ses enfants donc. Et les mères japonaises ne manquent pas d'ingéniosité pour concocter des bentos « kawaii » qui feront envie à leurs bambins. Elles découpent et façonnent les aliments pour qu’ils prennent la forme de personnages, de paysages ou d’animaux. Nous en reparlerons un peu plus bas lorsque nous aborderons les différents types de bentos.

Dans une société où l’on communique davantage par les gestes et les actions que la parole, le bento est finalement assez emblématique de la culture et de la façon de communiquer au Japon.

Et ce n’est pas tout ! Il reflète également à merveille l’importance de la fraîcheur et de l’équilibre dans la cuisine nippone, ainsi que toute la créativité nécessaire dans la présentation. Eh oui, l’importance d’une composition harmonieuse autant sur le plan gustatif que visuel est assez caractéristique de la culture culinaire nippone. Les Japonais sont fiers de préparer des bentos visuellement appétissants et originaux où les aliments sont finalement utilisés comme une palette de couleurs !

Bento japonais original

Les différents types de bentos dans la culture nippone

Les bentos ont fini par dépasser leur fonction première de contenants pour devenir de véritables outils de communication dans la culture japonaise. On peut les diviser en deux grandes catégories : ceux destinés à être emportés pour les repas du quotidien et ceux réservés aux fêtes et aux sorties.

Pour les Japonais, un bento se trouve très facilement à tous les coins de rue, notamment dans les konbini, ces petits supermarchés typiques ou dans des petits commerces spécialisés. Il prend alors la forme de plateau-repas prêt à être dégusté. Ainsi, il peut prendre plusieurs noms en fonction de son contenu, du type de contenant, de l’endroit où il est vendu et de l’occasion à laquelle on le déguste. Bref, il existe de nombreuses sortes de bentos. En voici quelques-uns :

  • Le Koraku : on le partage au printemps durant la célébration des cerisiers en fleurs appelée Hanami.
  • Le Kyaraben : conçu de façon minutieuse pour plaire aux enfants. Il représente généralement des aliments décorés pour ressembler à des personnages de dessins animés et de mangas, des animaux ou des plantes… Ils donneraient presque lieu à des compétitions entre les mamans pour savoir laquelle aura préparé la plus belle composition colorée pour son enfant !
  • Le Makunouchi : le style de bento traditionnel haut de gamme autrefois servi au théâtre et aujourd’hui servi dans les restaurants et réunions.
  • L’Ekiben : vendu dans les gares ou servi dans les trains.
  • Le Noriben : la version classique, généralement composée de riz recouvert d’une feuille de nori (algue) imprégnée de sauce soja.
  • Le Hinomaru bento : le riz blanc est simplement agrémenté d’une prune marinée. Le tout est censé représenter le drapeau japonais.

Bento japonais en bois

Au Japon comme ailleurs, il existe désormais des bentos pour tous les goûts et tous les budgets. Ces lunchbox traditionnelles ont su s’adapter et évoluer avec leur époque, selon les courants artistiques du moment, les matériaux disponibles et les méthodes de fabrication maîtrisées. Grâce à leurs nombreux avantages, elles ont su conquérir de nombreux pays bien au-delà de l’archipel nippon !

Les avantages du bento

Encore peu répandu il y a 10 ans, on le trouve aujourd’hui un peu partout et on l’apprécie particulièrement en France ! Les modèles se multiplient, tout comme les recettes de repas et les blogs sur le sujet. Pourquoi ce succès ?

Il faut dire que le bento s’inscrit dans l’air du temps et accompagne parfaitement nos modes de vie de plus en plus nomades. Ainsi, il s’adapte aussi bien au salarié qui veut déjeuner sur le pouce au bureau, qu’à l’étudiant qui prend le temps de déjeuner au parc entre deux cours, au sportif après sa séance ou aux enfants pour transporter leur goûter.

En plus d’être bien plus esthétique que nos vieilles « gamelles » en métal ou encore nos tupperwares en plastique devenus « has-been », il recèle de nombreuses qualités. Voyons cela de plus près !

Une jolie boîte repas

En Occident, lorsqu’on parle de bento, on pense plutôt à la boîte en elle-même qu’au repas japonais soigneusement préparé à base de riz qu’elle est censée contenir. Et contrairement à nos contenants habituels, le bento n’est pas banal !

De la traditionnelle boîte en bois laqué, au modèle écologique en bambou ou même en paille de blé, le bento est un contenant qui innove… L’imagination des marques semble finalement aussi inépuisable que la variété des matières et des design utilisés pour la confection de ces boîtes repas. Motifs fleuris, animaux, colorés... il y en a pour tous les goûts !

Bento japonais

Une lunchbox compartimentée bien pratique

En plus d’être jolies, les lunchbox japonaises sont généralement divisées en plusieurs étages et compartiments rigides. Elles peuvent donc aisément accueillir plusieurs plats et aliments, sans que ceux-ci ne s’écrasent ou ne se mélangent lors du transport de la box. Bien sûr, certaines sont hermétiques pour éviter les fuites dans son sac et conserver les aliments dans de bonnes conditions d’hygiène jusqu’à leur dégustation !

Pratique, n’est-ce pas ? Autant dire que nos tupperwares habituels ne rivalisent plus vraiment pour le transport des repas ! Surtout que la majorité des bentos sont micro-ondables et compatibles avec un lavage au lave-vaisselle.

Au Japon, le bento exige que tous les aliments soient coupés pour être mangés facilement, avec les doigts ou des baguettes. Chez nous, c’est un peu différent, mais tout aussi pratique de manger dans cette boîte repas.

Vous souhaitez transporter votre encas séparé de vos affaires personnelles ? Vous partez en pique-nique en famille ? Vous souhaitez un sac à part du cartable pour le déjeuner et le goûter de vos enfants à l’école ? Alors n’hésitez pas à vous procurer également un lunchbag adapté et assorti à vos bentos !

Lunch bag

Un plat à emporter sain et équilibré

Grâce à sa vocation à contenir plusieurs plats et aliments, le bento nous encourage à manger varié, à prendre le temps de réfléchir à une nourriture diversifiée pour remplir tous les compartiments. Une petite salade composée dans un compartiment, des radis ou des petites tomates à grignoter dans l’autre, un repas à réchauffer au micro-ondes ou même des fruits aux étages supérieurs… Vous aurez la place de stocker toutes sortes d’aliments dans votre bento.

Et puis, en préparant vous-même votre repas, vous aurez le contrôle sur les proportions et la qualité des aliments choisis. Alors, fini les fast-foods et les sandwichs confectionnés à la va-vite ! Place aux repas complets, sains et équilibrés pour pas cher, même en mangeant à l’extérieur.

Une boîte à repas économique et écologique

Les bentos sont également économiques puisqu’ils réduisent significativement le coût des repas pris à l’extérieur de chez soi (restaurant, boulangerie, fast-food…) Même si certains modèles de bentos peuvent paraître chers au départ, l’investissement dans une boîte repas de qualité est finalement très vite amorti lorsqu’on l’utilise au quotidien.

Vous le savez, chez Beelunch, l’écologie c’est important ! Alors, laissez-nous vous rappeler qu’un bento, c’est aussi parfaitement écolo. Non seulement on évite les emballages jetables, comme ceux des sandwichs que l’on achèterait tout faits, mais il permet également de réduire le gaspillage alimentaire. Au Japon comme en France, on ne jette rien d’un repas, on récupère tout pour le bento du lendemain.

Bento inox

Avec cette boîte à repas réutilisable, il n’est pas difficile de se passer des emballages en plastique à usage unique et de se concocter un délicieux repas avec les restes du repas de la veille et tout ce qu’il pourrait rester dans votre frigo.

Quel repas dans son bento ?

Vous l’aurez compris, la boîte à bento nous incite à mieux manger. Elle a été pensée pour concevoir un repas véritablement complet ! Vous êtes, bien entendu, libre de la remplir à votre convenance avec vos aliments préférés. L’important, c’est de laisser aller sa créativité culinaire et de se faire plaisir ! Mais si vous manquez d’inspiration pour vos repas, sachez que les différents compartiments du bento classique permettent en général de composer votre repas dans les proportions suivantes :

  • 40 % de riz, de céréales ou de féculent selon votre préférence
  • 30 % de protéines animales ou végétales selon votre régime
  • 20 % de légumes frais
  • 10 % de fruits pour le dessert

Et voilà un véritable repas équilibré dans une petite boîte ! :-)

Choisis ton bento et simplifie tes repas à l’extérieur !

Tu sais désormais ce qu’est un bento, à quoi il sert et d’où il vient ! Que ce soit pour l’école, le boulot, les sorties, les trajets ou les pique-niques en extérieur, les boîtes à bento sont super pratiques ! Quel que soit ton âge, tu trouveras forcément un bento qui correspondra à tes goûts et à tes besoins en termes de contenance. Alors, vas-tu, toi aussi, craquer pour une boîte à repas écologique, économique et pratique ?

Laissez un commentaire

Ce blog est modéré